Cuaderno de Bitácora

Hay otros mundos

Hay otros mundos, y se ven con prismáticos. En realidad, hablamos de las estrellas a las que orbitan, muchas de las cuales pueden verse a simple vista o con ayuda de unos simples binoculares.

En el comienzo

Cuando Giordano Bruno postuló que debían existir planetas orbitando otros soles, muchos lo tacharon de loco. Éstas y otras cabilaciones hechas en público, desafiando el poder de la Iglesia, hizo que terminara sus días acompañando al mástil de una hoguera. En su época, todavía quedaba mucho por descubrir en nuestro propio sistema. Siglos más tarde, tras el descubrimiento de Plutón en 1930, el Sistema Solar quedó completo: una estrella que irradiaba energía y nueve planetas que la reflejaban. Se abría la veda para la búsqueda de más planetas en otros lugares del Universo: ¿cuánta razón tenía Giordano?

En busca del planeta perdido

Dado que los planetas se suelen encontrar muy cerca de las estrellas, es misión imposible verlos a través de telescopios (por ahora). Pero a grandes males, grandes remedios. Si la tecnología no les permite fotografiar planetas directamente, los astrofísicos pensaron que lo mejor era detectar sus efectos indirectos en las estrellas. Así que han desarrollado otros métodos.

Tal como el sistema Tierra-Luna, los sistemas solares tienen un centro de masas, alrededor del cual giran los cuerpos. La estrella de un sistema solar describirá una órbita alrededor del centro común. Observando con precisión el movimiento aparente de varias estrellas desde la Tierra, aquellas con compañeros cercanos parecerán estar borrachas, describiendo una trayectoria oscilante. A partir de esta trayectoria y de unos sencillos sencillos cálculos se puede determinar la masa del objeto acompañante.

Otro método consiste en medir velocidades de recesión. Al igual que el sonido de un tren, la luz se hace más grave o más aguda dependiendo de si la fuente emisora se acerca o aleja de nosotros. Este efecto en las ondas, conocido como Doppler, puede ser medido con alta precisión. Los astrónomos han aplicado este principio a las estrellas.
También se han obtenido resultados positivos mediante métodos más directos, como el de los eclipses. Precisamente, a los tránsitos planetarios dedicamos todo un artículo en TAU julio 2001.

Operación Planeta

En 1995, Michael Mayor y Didier Queloz, dos astrónomos pertenecientes al Observatorio de Génova, descubrieron indirectamente el primer planeta extrasolar orbitando a 51 Pegasi mediante el efecto Doppler. Esta estrella es de tipo solar y puede ser vista simple vista. El planeta tiene la mitad de masa que Júpiter y orbita a una distancia 7 millones de kms, 8 más cerca que Mercurio del Sol.

Desde entonces se han descubierto unos ochenta planetas extrasolares. La característica más común de estos planetas es que parecen orbitar a pocos millones de kilómetros de sus respectivas estrellas, no ajustándose a los parámetros del Sistema Solar. Por supuesto, se trata de un producto estadístico del propio método de descubrimiento.

Hasta el momento, los cazaplanetas se han dedicado a medir de forma rutinaria en algunas pocas centenas de estrellas, aquellas más cercanas y del mismo tipo espectral que el Sol. Por tanto, muchas de ellas son visibles a simple vista o mediante prismáticos.

Grandes éxitos

En la tabla que adjuntamos a estos párrafos están listadas las estrellas más brillantes en cuyas cercanías hay planetas orbitando. Por supuesto, es una lista temporal, ya que año a año se van descubriendo nuevos ejemplares.

Las estrellas están ordenadas por Ascención Recta, de tal forma que puedas planificar su observación. Por ejemplo, estas semanas al anochecer tienes bien situadas a epsilon Eri, 55 Cnc, 47 UMa, tau Boo, rho CrB o 70 Vir.

La estrella con planetas extrasolares más brillante es HIP 75458 (iota Drac), con magnitud 3,3. De similar brillo es epsilon Eri, que además ostenta el primer puesto como estrella más cercana, con planeta extrasolar. Curiosamente, epsilon Eri ha sido en muchas ocasiones fuente de inspiración en la literatura de ciencia ficción (algo lógico, porque es una de los soles más cercanos y parecidos al nuestro).

Como se puede comprobar, la mayoría de planetas extrasolares descubiertos están orbitando en solitario a sus correspondientes estrellas. Tan solo tenemos tres sistemas solares con múltiples planetas en upsilon And, 47 UMa, y HD 217107. Es probable que en los próximos años, consecuencia del aumento de sensibilidad de los equipos y el periodo de observación, vayan apareciendo nuevos compañeros.

Todos los planetas extrasolares de la lista son muy parecidos a Júpiter, algunos con varias veces su masa y de masa similar a Saturno. Se nos escapan por el momento Sistemas Solares como el nuestro, y planetas como la Tierra.

La esperanza está puesta en telescopios espaciales, mucho más complejos que el Hubble, que mediante la combinación de las imágenes de varios pequeños espejos (método conocido como interferometría) posibilite la identificación visual de planetas tan insignificantes como el nuestro.

En cualquier caso, Giordano, tenías razón. Hay otros mundos.

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